Le Tourmalet se dresse subitement sur la route. Pourtant, Idegem ne se trouve pas près de Tarbes, dans les Hautes-Pyrénées. Là, ce col mythique du Tour de France atteint la taille de 2.115 m. Situé près de Grammont, réputé pour son célèbre Mur et sa tarte au maton, le village où vit Michel De Groote (58 ans, ex-Anderlecht, Liège, Gand, 434 matches de D1, 31 buts de 1975 à 1992) respire la tranquillité à pleins poumons mais ne dépasse pas l'altitude de 23 m. Le café Tourmalet d'Idegem perpétue la passion de cette région pour le cyclisme. Adolescent, De Groote se destinait d'ailleurs, tout comme son oncle, excellent coureur amateur, à ce sport qui, aujourd'hui, lui est recomman...

Le Tourmalet se dresse subitement sur la route. Pourtant, Idegem ne se trouve pas près de Tarbes, dans les Hautes-Pyrénées. Là, ce col mythique du Tour de France atteint la taille de 2.115 m. Situé près de Grammont, réputé pour son célèbre Mur et sa tarte au maton, le village où vit Michel De Groote (58 ans, ex-Anderlecht, Liège, Gand, 434 matches de D1, 31 buts de 1975 à 1992) respire la tranquillité à pleins poumons mais ne dépasse pas l'altitude de 23 m. Le café Tourmalet d'Idegem perpétue la passion de cette région pour le cyclisme. Adolescent, De Groote se destinait d'ailleurs, tout comme son oncle, excellent coureur amateur, à ce sport qui, aujourd'hui, lui est recommandé pour soutenir un coeur à problèmes. " Des scouts m'ont repéré alors que je jouais au football dans un parc et, un peu par hasard, je suis passé des colonies de vacances à Ruisbroek puis, à 15 ans au Sporting ", rappelle-t-il. En 1975, Anderlecht le cède au FC Liégeois avant que Constant Vanden Stock le rachète deux ans plus tard. " Je suis tombé des nues à Rocourt : un club sympa mais amateur par rapport à Anderlecht, où tout était parfaitement organisé. Au stade-vélodrome, le terrain d'entraînement était déplorable et j'avais les pieds noirs de crasse après chaque séance de travail. A midi, je mangeais dans une grande surface. Au club, rien n'était prévu pour les joueurs venant de loin. Un jour, au retour d'un match amical, notre autocar s'est arrêté un quart d'heure pour une pause cigarette généralisée. Je n'avais jamais vu cela. " Heureux de rentrer à Anderlecht, De Groote y multiplia les succès (4 titres, 2 Coupes de Belgique, 62 matches européens, succès en finale de la Coupe de l'UEFA 83, 4 caps avec les Diables Rouges, etc.) et précise : " Notre génération avait tout et surtout une maturité et une intelligence de jeu qui font tant défaut pour le moment. " Après un crochet de deux ans à Gand, ce grand sportif (excellent joueur de balle pelote, bon tennisman) entraîne longtemps les Juniors UEFA et provinciaux d'Anderlecht, coache un chapelet de petits clubs comme Grammont, TK Meldert, Londerzeel, Idegem, etc. De Groote se multiplie, notamment dans l'horeca, avant que son coeur ne fasse des siennes. " Au football et lors de sorties à vélo, j'ai senti une gêne à hauteur de la poitrine ", dit-il. " Après une deuxième alerte, un examen médical approfondi a révélé un important problème d'artères bouchées. L'intervention s'imposait mais le plus dur était à venir : plus question de travailler. Je n'avais que 48 ans et une inactivité forcée à cet âge-là, ce n'est pas évident à accepter. Ce souci de santé ne s'explique pas du tout par mon passé et mes efforts de sportif : non, l'explication est d'ordre héréditaire. " La Faculté lui conseilla vivement de continuer à pédaler régulièrement avec ses amis cyclos du " Rapide Ophasselt ". De Groote parcourt entre 10 et 15.000 km par an. Son club se rend régulièrement dans le Vaucluse pour se frotter aux pentes du Ventoux, le terrible Mont Chauve. Le regard de l'ancien arrière gauche s'illumine de bonheur quand il parle du Géant de Provence, de Carpentras, Beaumont-du-Ventoux, etc. De Groote se réjouit à l'idée d'y retourner. L'oeil vif et aussi élancé qu'autrefois, ce grand-père qui a du coeur adore aussi aller chercher ses petits-enfants, Maïté et Ike, à la sortie de l'école. C'est la vie comme elle va, avec ses hauts et ses bas. PAR PIERRE BILIC