par Jef Van Baelen
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par Jef Van BaelenAprès le Prix de l'Escaut, ce mercredi, les spécialistes des pavés feront place à un autre type de coureurs. La plupart de ceux qui prendront le départ de la 43e Amstel Gold Race dimanche n'auront pas encore roulé de grande course d'un jour cette année. Normalement, il est facile de pointer du doigt les favoris au fameux triptyque ardennais - la Gold Race, la Flèche Wallonne et Liège-Bastogne-Liège. Ils se seraient illustrés au Tour du Pays Basque, une épreuve du Pro Tour. Mais 2008 n'est pas une saison normale, à cause des Jeux Olympiques. Le circuit pékinois est taillé sur mesure pour les coureurs ardennais, ce qui a incité certains coureurs à bouleverser leur programme. Exceptionnellement, Alejandro Valverde et Samuel Sanchez n'ont pas pris le départ du Tour du Pays Basque, afin d'économiser leurs forces en prévision d'un été qui s'annonce dur, avec le Tour et les JO. Qui s'est montré au Pays Basque ? D'abord un Kim Kirchen très costaud. Le Luxembourgeois avait annoncé briguer plus de titres concrets. Il s'est adjugé deux arrivées en montagne avec panache. Damiano Cunego a affiché sa forme en gagnant en côte et en brillant dans le contre-la-montre final. L'Italien suit la tendance et trie ses courses, faisant pour la première fois de sa carrière l'impasse sur le Giro, pourtant important pour Lampre. Pour Thomas Dekker, le Pays Basque était le premier grand rendez-vous de l'année. Le coureur Rabobank souffre de la hanche depuis un moment. Cela a retardé sa préparation et son début de saison mais il n'en a pas moins roulé en tête, finissant troisième au classement, apparemment sans peine. Maxime Monfort mérite à ce propos des compliments. Le jeune Wallon a été encore plus impressionnant qu'à Paris-Nice. Il a récolté maints accessits et terminé cinquième au général. Cela s'appelle une éclosion définitive. Quels sont les perdants ? Avant tout Paolo Bettini, qui s'est fracturé une côte, alors qu'il semblait retrouver son meilleur niveau. Ce devrait être le cas d' Andy Schleck, mais il roule dans l'anonymat pour le moment. Il mise tout sur les Ardennes cette année. Il serait même le leader de son équipe pour ces courses mais il n'a pas encore montré grand-chose qui appuie ses ambitions. Il a abandonné au Pays Basque suite à de vagues problèmes de santé.