1997. Le petit Manuel, âgé de onze ans, est rivé à son petit écran. A Milan, son héros, Jens Lehmann, vient d'offrir la Coupe UEFA à Schalke 04. A chaque match à domicile, il prend place dans la tribune Nord, avec ses camarades. Placé derrière le goal, muni de l'attirail du parfait petit supporter, il peut admirer à loisir son idole pendant 45 minutes. Il n'a d'yeux que pour lui.
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1997. Le petit Manuel, âgé de onze ans, est rivé à son petit écran. A Milan, son héros, Jens Lehmann, vient d'offrir la Coupe UEFA à Schalke 04. A chaque match à domicile, il prend place dans la tribune Nord, avec ses camarades. Placé derrière le goal, muni de l'attirail du parfait petit supporter, il peut admirer à loisir son idole pendant 45 minutes. Il n'a d'yeux que pour lui. 2008. Manuel Neuer est désormais le premier gardien de Schalke 04. A Porto, en huitièmes de finale de la Ligue des Champions, il intercepte tous les ballons possibles et imaginables. Ses exploits ouvrent aux siens les portes des prolongations, puis des tirs au but. Imperturbable malgré l'importance de l'enjeu, Neuer arrête deux envois. Bruno Alves n'avait peut-être pas bien placé son tir mais face à Lisandro Lopez, Neuer choisit le bon côté et bloque le ballon contre le poteau : une parade de classe mondiale. Le héros de Porto relève son maillot. En dessous, il porte un t-shirt barré de Bürschenschaft (le nom de son groupe de supporters). Né à Gelsenkirchen, il a touché son premier ballon à l'âge de deux ans. A cinq ans, il s'est affilié à Schalke 04, dont il a parcouru toutes les équipes d'âge, toujours comme gardien de but, comme Lehman, pour lui le prototype du gardien moderne. Ce t-shirt est un hommage à ses copains, qui n'ont pas connu sa réussite mais restent de fidèles amis et... supporters : " Schalke est mon foyer. J'en connais les moindres recoins, tout le personnel et je peux toujours compter sur mes copains ". Manuel a fréquenté l'école de sport de haut niveau Berger Feld, entre-temps élue meilleure institution de football d'Allemagne. Jusqu'à 14 ans, il a combiné tennis et football. En 2005, il a signé son premier contrat pro, qu'il a depuis reconduit jusqu'en 2012. Pourquoi quitterait-il son foyer ? Il a disputé son premier match de Bundesliga le 19 août 2006 contre Alemannia Aachen, Frank Rost, le premier gardien, un monument du club, étant tombé en disgrâce auprès de Mirko Slomka, l'entraîneur. Celui-ci a régulièrement fait appel à sa doublure. Neuer a pris son envol au second tour de la saison dernière, reléguant Rost sur le banc... Ses pairs ont élu le gamin de 21 ans Gardien de la Saison. Le portier ne se laisse pas griser par le succès. International -21 ans, il cultive pourtant un rêve : revêtir le maillot frappé de l'aigle, devenir le gardien numéro un de la Mannschaft. L'été dernier, Joachim Löw, le sélectionneur, l'a déjà invité à une session d'entraînement pour lui permettre de découvrir l'ambiance de l'équipe nationale. " La concurrence sera rude, je sais aussi que je ne dois rien attendre avant d'avoir presté au moins trois ans en Bundesliga. De toute façon, je voudrais poursuivre mon aventure avec les -21 ans jusqu'en 2009 et disputer un grand tournoi de jeunes ". Cette saison, Schalke 04 a délibérément tiré la carte de la jeunesse et de la continuité, avec des succès mitigés en championnat. Il en assume les conséquences. Le héros de Porto commet parfois des bourdes. A Rostock, distrait, il a raté sa relance, permettant à un attaquant resté aux aguets de le battre. Contre Chelsea et Stuttgart, il n'a pas été impeccable non plus et face au Bayer Leverkusen, il s'est laissé surprendre par un tir des 40 mètres d'un défenseur, Manuel Friedrich. " Ces gaffes sont inhérentes à son jeune âge, nous ne lui en tenons pas rigueur, d'autant qu'il en tire des leçons ", commente Slomka. Schalke 04 a travaillé les phases arrêtées et les tirs au but avec un soin particulier avant d'affronter Porto. Le club de Gazprom tient à jour une liste des spécialistes des penalties, avec toutes leurs caractéristiques et le gardien les étudie attentivement. D'un naturel appliqué, le jeune homme est aussi animé d'un fabuleux esprit d'équipe et d'une bonne dose d'enthousiasme. Malgré son âge encore tendre, il est maître de son rectangle et conserve son sang-froid en toutes circonstances. Il excelle sur sa ligne comme au-delà et possède une détente remarquable. Outre des réflexes très affûtés, Neuer peut se targuer de réelles qualités footballistiques. A l'instar de son modèle, il est un portier moderne, aux dégagements puissants et précis qui amorcent maintes attaques. pascale piérard - photo : reporters