La première partie de saison en WRC a livré le duel attendu entre le quintuple champion du monde français Sébastien Ogier (M-Sport Ford) et son dauphin en 2013, 2016 et 2017, Thierry Neuville (Hyundai), au bénéfice du second. La deuxième a élevé Tänak du rang d'outsider à celui de candidat sérieux au sacre à trois épreuves de l'issue. Depuis le retour de la trêve estivale fin juillet, l'Estonien, qui aura 31 ans le 15 octobre, a pris pas moins de 87 points sur 90 possibles. "Après la déception turque, la bataille pour le championnat est plus intense que jamais", a rappelé Thierry Neuville, qui reste sur deux podiums en Grande-Bretagne (3e en 2016 et 2e en 2017) et "espère continuer sur cette lancée", même si ni lui ni Hyundai n'ont jamais gagné au pays de Galles. Sacré à l'issue de cette épreuve l'an dernier, Ogier, qui retrouvera en 2019 le constructeur de ses débuts, Citroën, pour deux saisons, ne dit pas autre chose. "La lutte pour le titre ne pourrait pas être plus serrée, mais l'équipe peut être assurée que nous donnerons notre maximum pour faire le meilleur résultat possible et faire vivre nos espoirs au xhampionnat", affirme le quadruple vainqueur de l'épreuve (2013-2016). Courue autour de Deeside, dans le nord du pays de Galles, essentiellement sur des routes rapides en terre, la 11e manche de la saison comporte 23 épreuves spéciales (ES) et 318,34 km chronométrés. Réputé pour ses journées à rallonge, sa pluie, sa boue et son brouillard, le Rallye de Grande-Bretagne, disputé plus tôt dans l'automne que les années précédentes, pourrait cette fois offrir un visage plus sec et plus lumineux. Après une courte spéciale d'ouverture jeudi soir (1,7 km), vendredi fera découvrir aux pilotes une nouvelle ES (5-6) et un itinéraire modifié pour les autres, étoffé de segments sur asphalte sur 110,76 km. Avec ses neuf spéciales et ses 150 km chronométrés, sans assistance mécanique à la mi-journée, samedi promet d'être un véritable moment de bravoure. Cinq ES seront encore au programme dimanche. La Power Stage, qui offre des points bonus aux cinq pilotes les plus rapides, n'est exceptionnellement pas la dernière mais la deuxième spéciale du jour. Les deux derniers Rallyes ensuite sont prévus en Catalogne avec le Rallye d'Espagne (25-28 octobre) et en Australie (15 au 18 novembre). (Belga)