Le sportif le plus titré de l'histoire olympique (18 médailles d'or, 22 au total) sera bien à Rio: il est déjà assuré de participer au 200 m papillon après sa victoire sur la distance lors de la quatrième journée des sélections olympiques américaines d'Omaha (Nebraska).

Phelps n'était pas très satisfait de ses 1:54.84 malgré ses 97/100es d'avance sur son premier poursuivant. "Je ne me suis pas bien senti lors des séries et des demi-finales, pareil en finale, mais le plus important était d'obtenir ma qualification", a-t-il insisté.

"Avec tout ce qui s'est passé, réussir ce retour en compétition, c'est sans doute ce que j'ai réussi de plus difficile de ma carrière", a apprécié le nageur aux 18 titres olympiques.

Phelps avait mis un terme à sa carrière après les JO-2012 de Londres, écoeuré d'avoir passé la moitié de sa vie dans des bassins de natation, avant de replonger début 2014.

Mais ce "come back" a failli tourner court lorsqu'il a été interpellé en septembre 2014, pour la deuxième fois de sa carrière, pour conduite en état d'ivresse.

Suspendu par la fédération américaine pendant six mois, privé des Championnats du monde 2015 de Kazan (Russie), il sombre dans la dépression, au point de songer au suicide.

Mais un long séjour dans un centre de désintoxication lui permet de se reconstruire et le sort de ses tourments.

Ses fiançailles avec Nicole Johnson, une ancienne Miss Californie, et la naissance en mai de son fils Boomer ont fini de le transformer.

Apaisé, l'ogre de la natation veut réussir à Rio des adieux en or: déjà assuré de participer au "200 pap", où il a remporté l'or en 2004 et 2008, mais "seulement" l'argent en 2012, il vise également des qualifications sur 100 m papillon et 200 m quatre nages, épreuves dont il est le triple champion olympique en titre.

"Cela va me permettre de finir ma carrière en beauté comme je l'espérais, c'est important pour moi", a souligné Phelps qui n'a jamais caché que les JO-2012 avaient été un calvaire malgré ses deux titres olympiques.

Avec ses participations attendues à deux, voire trois relais, il pourrait repartir de Rio avec six médailles de plus dans ses bagages.